東京に紅茶を作る男がいた 2018年グランプリで金賞、悩める「都市農家」が見た一筋の光

2018年12月9日

ライフ
ULM編集部

ダージリンやアッサム、スリランカーー。紅茶の産地として、これらの地名が真っ先に思い浮かぶ人は決して少なくないでしょう。紅茶に少し詳しい人なら、ケニアやインドネシアの名前も上がるかもしれません。しかし日本国内、さらには東京都内で紅茶が作られていることを知っている人がどれだけいるでしょうか。


紅茶グランプリでの熱狂

「地元農協さんからこんなお祝いを頂き感謝感謝です!」

 2018年10月26日(金)、ツイッターのある公式アカウントでこんな喜びの声が発信されました。添付された写真には大きな祝い花。その真ん中に刺さった立札には、赤と黒の文字でこう書いてあります。

「祝 国産紅茶グランプリ金賞受賞 木下園製茶様 JA東京みどり東大和支店」

 4日前の22日(月)には、グランプリの審査会場らしき写真とともにこんなつぶやきも。

「10月20日は国産紅茶グランプリの出品者と一般審査部門への参加させて頂きました!今年の出品茶もレベルがアップしてましたね!」

 感動や興奮を表す感嘆符の2度使い。文末には「#国産紅茶」「#東京紅茶」「#東京都特産品」「#東京限定」「#東京みやげ」「#東京のイイシナ」と、6つのハッシュタグを付けるほどの熱の入れようです。

国産紅茶グランプリ2018の決勝戦の様子(画像:木下園製茶工場)

 この公式アカウントの名は「東京紅茶」。つぶやいている「中の人」は、木下修一さんです。木下さんは東京都の中央に位置する東大和市で、生の茶葉から製品加工までを一貫して行う木下園製茶工場(同市清水。以下木下園)の代表を務めています。木下さんがつぶやいていたのは、愛知県尾張旭市で10月20日(土)に開催された「国産紅茶グランプリ2018」の決勝戦についてでした。

 国内で製茶された紅茶の味を競う同グランプリが始まったのは2015年秋で、今回で4回目。グランプリは一般販売されている製品が対象となる「プロダクツ部門(市販茶部門)」(応募38点)と、その有無を問わない「チャレンジ部門」(同50点)のふたつから成り、9月の予選を勝ち抜いた各部門10点の製品が決勝戦に駒を進めました。

東京紅茶「2019年はグランプリを狙える」

 木下園は今回、国産紅茶専用の茶樹「べにふうき」の若芽を使った「東京紅茶」を、プロダクツ部門に出品。一般審査員を含めた68人に手摘みの独特な香りが評価され、冒頭のつぶやきのとおり見事金賞に選ばれたのです。金賞はグランプリ・準グランプリ・審査委員長賞に続く賞です。

「国産紅茶の質はこの数年ですごくレベルが上がっています。今回はどの作品がグランプリをとってもおかしくなかった。そんななか、木下園さんはグランプリの初回から入賞していて、しかも順位が少しずつ上がっています。『自分は東京で紅茶を作るんだ』というこだわりがひしひしと伝わってきますね。来年はグランプリや準グランプリあたりを狙えるでしょう」

 グランプリ実行委員長の堀田信幸さんは木下園の東京紅茶をこう評します。

授与された賞状を手にするグランプリ参加者たち。後列右2番目が木下さん(画像:尾張旭市観光協会)

「初回から入賞」「グランプリを狙える」――。一聴したところ、全てが順調に進んでいるように見える木下さんの「紅茶道」ですが、その裏には隠された苦悩や葛藤がありました。まずは、そのルーツから木下さんに聞きました。

茶摘み唄「味は狭山でとどめさす」


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