本館建て替えが話題に――帝国ホテルと渋沢栄一の誇り高き歴史を振り返る【青天を衝け 序説】

“日本資本主義の父”で、新1万円札の顔としても注目される渋沢栄一が活躍するNHK大河ドラマ「青天を衝け」。そんな同作をより楽しめる豆知識を、フリーランスライターの小川裕夫さんが紹介します。


開業には政財界オールスターが協力

 喜賓会を立ち上げると同時に、渋沢は宿泊施設の整備にも取り掛かります。

 初代外務大臣として鹿鳴館(ろくめいかん)外交を主導した井上馨は、渋沢が官職勤めだった頃の上司でもあり、訪日外国人へのもてなしに心を砕いた人物です。

 井上は外国人に満足してもらうために、旧来の旅館ではなく西洋のようなホテルが必要だと考えました。しかし、外務大臣だった井上は最大のミッションである条約改正に失敗。責任をとって辞任します。これにより、ホテル構想も白紙に戻りました。

 渋沢は井上の構想を受け継ぎます。そして、三菱の総帥・岩崎弥之助、大倉組のトップ・大倉喜八郎、日本銀行総裁・川田小一郎、三井物産社長の益田孝といった政財界の有力者に協力を呼びかけて、西洋式のホテルの実現を目指したのです。

 政財界のオールスターともいうべきメンバーの協力もあって、帝国ホテルは開業。しかし、当初は営業的に苦戦が続きました。来日する外国人観光客は多くなく、ホテルに不慣れな日本人の利用も少なかったからです。

帝国ホテル東京は有楽町の劇場街と日比谷公園の間に所在。多くの人が行き交う(画像:小川裕夫)

 帝国ホテルは宿泊事業という営利目的ではなく、あくまでも日本の魅力を海外に知ってもらうための情報拠点・海外との交流施設と捉えていた渋沢は、無配でも辛抱強く我慢してもらうよう出資者を説得して回りました。出資者たちも渋沢を信じ、苦しいながらも帝国ホテルは経営を続けます。

 渋沢の考え方はスタッフの陣容からもうかがえます。開業時に料理長を務めた吉川兼吉は、横浜のホテルで修行した西洋の知識と技術にたけた料理人でした。

 また、1909(明治42)年に支配人に就任した林愛作は日本古美術商の山中商会ニューヨーク支店に長らく勤務していた国際感覚が豊かな人物でした。林は渋沢が三顧の礼をもって迎えるほどでした。

落成披露宴当日に関東大震災発生

 帝国ホテルは、第1次世界大戦による好景気で営業成績は上向いていきました。その後も利用者が堅調に増え、部屋数を増やすために帝国ホテルは隣地にあった内務省官舎を買収する計画が持ち上がります。

 官尊民卑の意識が強かった当時、民間ホテルに官舎の敷地を譲り渡すような形で売却することは許されることではなく、買収交渉は困難を極めます。交渉中も大臣が頻繁に交代するので、そのつど交渉をやり直すことになりました。結局、内務省との交渉は十数年に及んでいます。

渋沢栄一(画像:深谷市、日本経済新聞社)

 帝国ホテルは1922(大正11)年に本館を火災で失います。取得した隣地に、アメリカ人建築家のフランク・ロイド・ライトが設計した新しい本館が建設されることになりました。それだけにライトによる新しい本館は、大きな期待を背負うことになります。

 新しい本館は1923年に完成。ライト館と呼ばれて親しまれました。しかし、ライト館に不運が襲います。

 完成を記念した落成披露宴の当日に関東大震災が発生。ライト館は倒壊を免れ、その後の火事でも無事でした。関東大震災で東京が灰じんに帰したことから、帝国ホテルは被災民の避難所として使用されます。アメリカ大使館は震災で使用不可能になってこともあり、帝国ホテルの一室を事務所として代替しました。

 こうしたエピソードからも、渋沢が企図していた海外との交流施設ということをうかがい知ることができます。

日比谷再開発で問われるホテルの価値


【明治初期~現在まで】帝国ホテル周辺の風景

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