まるで外国? 日本最大・最強の石造集落は伊豆諸島「新島」にあった

東京から約160km南に位置する新島の本村地区は、数多くの石造集落が存在しています。そのヒントとなるのがコーガ石。いったい何でしょうか。紀行作家の斎藤潤さんが解説します。


江戸時代から採掘されていたコーガ石

 かつて、新島村産業観光課にコーガ石事業係という部署があったほど、採石業が栄えていたことがあります。当時の担当者によれば、

「建築用材としては、昭和40年代がピークでした。石材の生産量は1969(昭和44)、1970年には、40万才(長さ50m×幅25mのオリンピックサイズ・プール約4.5杯分)を超えています。その後経営的に苦しくなったため村は採石業から撤退し、民間に任せるようになりました」

 石材に使う「才」という単位は、1立方尺。おおよそ一辺30cmの立方体になります。最大の売上額は、1975年の1億9000万円でした。ただし長い歴史を見ると、本当の全盛期は1930年から1935年頃で、毎年40万才から50万才も切り出し、遠くは朝鮮・台湾・満州などにも輸出していたそうです。

有形登録文化財になっている総コーガ石造りの外便所(画像:斎藤潤)

『抗火石沿革誌』によれば、石切の賃金を記した1782(天明2)年の文書があり、すでにコーガ石が採掘されていたことがうかがえます。しかし、当時は搬出が困難でごく一部の人だけが利用していたようです。1870(明治3)年の大火以降、石倉がつくられるようになりましたが、家を建てる人はほとんどいませんでした。

 1887年の東京府工芸品共進会に島から出品したコーガ石製品は、竈(かまど)、七輪(しちりん)、焜炉(こんろ)、火消し壺(つぼ)などで、どれも、耐火・耐熱性に着目した製品ばかり。そのため、火に強いという特長を強調して、抗火石と表記されることもあります。

 1919(大正8)年、源商店がコーガ石の粉砕粒を利用してつくった170tのコンクリート船は、関東大震災のときに避難船として活躍したそうです。

 コンクリートの船なんてあるのかと思う人もいるでしょうが、かつては世界各国でつくられていました。コンクリートより重たい鉄の船が今も主流であることを考えれば、コンクリート船も不思議ではありません。

 化学工業の発達によって硫安(硫酸が原料の肥料)や硝煙火薬(硝酸が原料)が大量生産されるようになると、コーガ石の優れた耐酸性が注目されて需要が急増し、1930年から1
935年にかけて全盛期を迎えたのです。

2016年に保全プロジェクトが発足


【画像】新島の石造集落を見る

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